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Contenido
Primera Página
Ahora veo bien...
La retina – el centro de la visión
Mientras tanto, en el mundo de la física...
La potencia de la luz
Generación de luz con moléculas
Descubrimientos accidentales
La llegada del Argón
Adaptación del láser a las distintas tareas
Cronología
Créditos
  Conservación del milagro de la vista: el láser y la cirugía oftalmológica

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Generación de luz con moléculas

Sobre la misma época que Meyer-Schwickerath estaba experimentando con la fotocoagulación terapéutica, Charles Townes, del laboratorio de radiación de la Universidad de Columbia, continuaba las investigaciones que había comenzado durante la guerra sobre el radar de las microondas. Townes quería perfeccionar al milímetro las imágenes de radar a través de microondas de longitudes de onda muy cortas. En 1951 se le ocurrió la idea de usar moléculas para generar longitudes de onda más cortas, y a finales de 1953 Townes y sus colaboradores, James Gordon y Herbert Zeiger demostraron dicha generación. Su dispositivo envió un rayo de amoníaco a través de un campo eléctrico que desviaba las moléculas de amoníaco que estaban en un estado bajo de energía y enviaba a otro campo eléctrico las moléculas que estaban en un estado alto de energía. La exposición al segundo campo hizo que todas las moléculas del estado alto de energía bajaran casi simultáneamente al estado inicial, emitiendo fotones que se encontraban en la misma frecuencia y circulaban en la misma dirección. Townes denominó el dispositivo como "máser", amplificación de microondas por medio de emisión estimulada de radiación.

Pronto se hizo evidente que la emisión estimulada podría funcionar con longitudes de onda mucho más cortas de infrarrojos e incluso de luz visible, lo que originó el nombre de láser, en el que la "l" significa luz. Townes trabajó con su cuñado, Arthur Schawlow, un físico de los Laboratorios Bell Telephone, para desarrollar una teoría más completa sobre la acción del láser. A finales de 1958, el artículo de Townes-Schawlow titulado "Infrared and Optical Masers" [Masers ópticos e infrarrojos] se publicó en la revista Physical Review. Los científicos estaban inspirados para intentar crear un dispositivo de láser, y en junio de 1960, el físico Theodore Maiman, del Laboratorio de investigaciones de Hughes Aircraft Company fue el primero en tener éxito al utilizar un rubí sintético.

El láser creó gran conmoción en la comunidad científica, y una serie de científicos comenzó a investigar nuevas formas de darle al fenómeno un uso práctico. Sorprendentemente, poco más de un año después del éxito de Maiman con el láser de rubí, el dispositivo se utilizó para operar la retina humana. Parecía que la cirugía oftalmológica había estado haciendo tiempo hasta que se descubriera el láser.

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